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伟大发明中有88%出现在民主社会中

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一名美国男孩在弗吉尼亚州史密斯菲尔德市的富兰克林雕像前玩耍

华盛顿——美国开国元勋乔治·华盛顿、托马斯·杰斐逊、亚历山大·汉密尔顿以及约翰·亚当斯当年均为新生的国家做出实际贡献,但本杰明·富兰克林(Benjamin Franklin)最突出地代表了美国人勇于创新、充满无穷创造力的民族个性。

富兰克林(1706-1790)自学成才,一跃成为国际知名人士。他同时是发明家、科学家、革命家和政治家。富兰克林出身并非显贵,父亲为殖民时期新英格兰的一位清教徒肥皂商,富兰克林在家排行第十,但后来成为他那个时代最著名的科学家和外交家。他辉煌的一生表明,新生的美国为积极进取的男孩(后来也包括女孩在内)带来了发展机会和希望。

他青少年时曾身无分文,一度离家出走,但后来为改变社会而付出了终生努力。他创立了第一所外借图书馆、一所大学、第一个邮局和一个有影响的学术社团。1723年,富兰克林来到费城,从此成为这一第二故乡的忠实居民;当年费城城市规模远比纽约或波士顿大。他发明了双光镜片和无烟燃木火炉,他认为这些科学试验和发明创造是一种公共服务,他从未申请专利,也从未因这些发明而索取报酬。

青年工程师和发明家索尔·格里菲思(Saul Griffith)表示,发明者看到的是未来的世界而非眼前的世界。他荣获2007年麦克阿瑟创新企业家奖。他说,富兰克林的一生证明,发明创造就是寻找变革,不满于现状,努力求得更好的方法。

在1776 年北美殖民地宣布脱离英国统治而独立之前,富兰克林与杰斐逊、亚当斯及约翰·汉科克等年轻的同仁们本着这种探索精神,在大陆会议上着手建立一个新的代议制国家。富兰克林惟一的儿子是一名保王派总督,他最初寻求与大英帝国建立一种自治型联盟,但他很快意识到美洲殖民地大地上已诞生了一个由自由公民组成的新兴国家,而且只有通过独立才能完成其使命。

《本杰明·富兰克林:一个美国人的一生》(Benjamin Franklin: An American Life)一书作者沃尔特·艾萨克森(Walter Isaacson)指出,在起草建国纲领的过程中,富兰克林充分利用了他进行科学实验和发明创造的经验以及他从物质世界所领悟出的理性。他参与设计了联邦政府体制,各州后来根据这一体制在中央政府的领导下平分权力。他将"我们认为下述真理是不言而喻的"这句名言写入了杰斐逊起草的《独立宣言》,此言指的是人类不可剥夺的权利,美国也因此成为一个理性地审视现世的社会。

富兰克林为自己属于"中产阶级"而感到自豪,他把他的发明与著作视为一种方法,即通过欣然接受技术与民主制度来发展与提高中产阶级商人的地位。在他自己的生活及周围的社会中,他凭藉信息的自由交流及新思想不受阻碍地传播而事业有成。富兰克林在很大程度上预示了美国的未来。

艾萨克森说,富兰克林为了证明闪电就是电的理论而在一次暴风雨中放风筝的故事已广为人知。他认为,富兰克林会欣然接受这个处处利用技术的现代世界,还会广泛应用互联网来传播信息。艾萨克森在2006年庆祝富兰克林诞辰300周年期间接受美国公共电视台的一次采访时说:"他是一位伟大的发明家;他在技术方面十分超前。他深信要对事业作出规划,或想出办法使新技术发挥作用。所以我想他[如活到今天]会推出他自己的网站;他会乐于使用这项新技术。因此,我们觉得他和我们很接近。"

由于富兰克林有一种把实际事物与乐趣结合在一起的本领──据说这是另一项"美国"特徵,富兰克林所产生的影响今天依然存在。他因为要在水中游得更快,为自己的手脚发明了脚蹼(swim fins)。他在国外进口的柳篮中发现带有发芽树叶的枝条,就栽种了美国第一批柳树。据说他是玻璃琴(Glass Armonica)的发明者,这是一种通过敲击转动的玻璃瓶发声的乐器。他甚至还用他新发现的导电方法作一次烤火鸡的试验,但结果却是自己遭受一次强烈的电击。引人瞩目的是,富兰克林还诊断出玻璃和陶瓷工匠铅中毒的来源,用电击疗法治疗痉挛现象,并正确地判断出深色衣服比浅色衣服吸收更多的热量。

美国在整个19世纪的发展过程中成为革新的温床,因为开国元勋们打下的基础提供了有助于创造性思考的环境。互联网上最近的一次调查发现,大英百科全书年鉴列出的[1800年以来]262项"伟大发明"中有88%出现在民主社会中,尽管绝大多数人民在这一时期的大部份时间里生活在非民主的国家中。来源 美国信息局

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