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天文学家发现构成生命的基本物质遍布宇宙

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斯匹哲太空望远镜观察到的M81螺旋星系,
其中红色表示含氮多环芳香烃发出的红外线辐射

NASA网站10月11日消息,NASA一组外太空生命研究人员今天表示,在生命化学过程中起

着关键作用的一种有机化学物质在外太空中普遍存在。该研究结果发表在10月的《天文物理学杂志》上。文章的第一作者,在该小组工作的科学家道格拉斯-哈金斯(Douglas Hudgins)说:“根据科研小组最新的研究结果,一类在生物生命化学中起至关重要作用的化合物,遍布整个宇宙空间,而且大量地存在着。”

哈金斯在描述其研究结果时介绍:“利用美国宇航局斯匹哲太空望远镜(SpitzerSpaceTelescope)最近的观测结果,天文学家在我们所居住的银河系内,到处都发现了一种复杂有机物‘多环芳香烃’(polycyclic aromatic hydrocarbons,以下简称PAHs)存在的证据。但是这项发现一开始只得到天文学家的重视,并没有引起对外空生物進行研究的天体生物学家们的兴趣。因为对于生物学而言,普通的多环芳香烃物质存在并不能说明什么实质问题。但是,我们的研究小组在最近一项分析结果中却惊喜的发现,宇宙中看到的这些多环芳香烃物质,其分子结构中含有‘氮’元素,这一意外发现使我们的研究发生了戏剧性改变。”

该研究小组的另一成员,来自美国宇航局艾姆斯研究中心的天体生物学家路易斯-埃兰曼德拉(Louis Allamandola)说:“大多数构成生命的化学物质,包括DNA分子,需要有含氮的有机分子。这类化合物中一个典型的例子是对植物的光合作用起着关键作用的叶绿素,而叶绿素分子中富含这种含氮多环芳香烃(PANHs)成份。”

据介绍,在科研小组的研究工作中,除了利用来自斯匹哲望远镜得到的观测数据外,科研人员还使用了欧洲宇航局太空红外天文观测卫星的观测数据。在美国宇航局艾姆斯研究中心的实验室中,研究人员对这类特殊的多环芳香烃,利用红外光谱化学鉴定技术对其分子结构和化学成份進行了全面分析,找到其中氮元素存在的证据。同时科学家利用计算机技术对这些宇宙中普遍存在的含氮多环芳烃,進行了红外射线光谱模拟分析。路易斯-埃兰曼德拉同时还表示:“除去上述分析结论以外,更加富有戏剧性的发现是,在斯匹哲太空望远镜的观测中还显示出,在宇宙中一些即将死亡的恒星天体周围,环绕其外的众多星际物质中,都大量蕴藏着这种特殊的含氮多环芳香烃成份。这一发现从某种意义上似乎也告诉我们,在浩瀚的宇宙星空中,即使在死亡来临的时候,同时也孕育着新生命开始的火种。”

参考资料:

1.httpss://www.nasa.gov/centers/ames/news/releases/2005/05_53AR.html
2. httpss://www.astrochem.org/PANHS.html

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