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邻近垂死恒星可能爆炸危及地球

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据媒体3月6日报道,澳大利亚天文学家称,地球的一颗近邻垂死恒星十分危险,它是随时可能爆炸的沃尔夫-拉叶星,一旦它发生爆炸,所释放的伽马射线会击穿地球近半的臭氧层,酿成无法估计的灾难。
 
天文学家观测发现,这个壮观的螺旋状星云距离地球8000光年,其中包含着一颗非常不稳定可能会爆炸的沃尔夫-拉叶星。据了解,沃尔夫-拉叶星是超新星历程中的最后阶段,它最终将以一颗恒星爆炸的方式结束生命。8年前,澳大利亚悉尼大学天文学家彼得·图特希尔发现在人马座星群中发现了WR104螺旋星体,这是两个互相盘绕的恒星。
 
架设在夏威夷毛纳基峰的天文望远镜观测显示,每隔8个月在螺旋状星云中心位置会释放出热气流、碳粒子和灰尘。图特希尔说,“从地球进行观察,这个旋转的星体结构看上去像十分完美的螺旋体。我们只有精确地从这个二元星体轴线方向进行观测,才能清楚地看到它的结构。”
 
图特希尔和研究人员有时担心如果当WR104螺旋星体突然爆炸,这时螺旋状星系会像一把瞄准地球的枪,释放出伽马射线摧毁地球臭氧层。他警告称,有朝一日,像这样的超新星会瓦解其聚集的能量在非常窄的光道中沿着二元星体轴线释放具有破坏性的伽马射线。如果“伽马射线爆”发生,我们都不希望地球正处于它们的轴线方向。
 
即使超新星出现短暂的伽马射线爆,其强度也足以将地球一半的臭氧层摧毁,大量宇宙辐射物质会穿透地球大气层,对人类和自然环境造成灾难。4.43亿年前地球奥陶纪曾出现了一次大范围的物种灭绝,科学家们的主流观点认为这是由于星际间伽马射线爆造成的。
 
目前,人类尚不必太惊慌,不用计划如何偏移这个螺旋状星云,图特希尔尚不确定是否地球精确地位于螺旋星体的轴线范围内。他说,“它发生伽马射线爆可能要过数十万年,因此我们有大量的时间进行准备。”图特希尔将这项研究发表在近期出版的《天体物理学杂志》(The Astrophysical Journal)上。

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