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含外星有機化合物隕石墜美國密歇根州

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在美國俄亥俄州托萊多(Toledo, Ohio)拍攝到隕石像火球般墜地的畫面。

【新三才編譯首發】2018年墜落在美國密歇根州漢堡鎮(Hamburg, Michigan)一個冰凍湖面上的隕石,其中包含上萬年前形成的上萬種有機化合物,並且可能掌握有關地球生命起源的線索。

據近期《隕石與行星科學》(Meteoritics & Planetary Science)期刊報導,一顆流星經歷漫長旅程後,於2018年1月16日進入地球的大氣層,照亮美國中西部和加拿大安大略省寒冷的夜空。當時,氣象雷達全程跟踪這顆燃燒隕石的墜落、破裂,並迅速在密歇根州漢堡鎮的草莓湖(Strawberry Lake)找這顆隕石的碎片。

2018年1月16日墜落在美國密歇根州草莓湖的隕石碎片。

一個國際研究小組隨後就開始檢查這顆核桃大小的隕石。在其分析報告中指出,這顆隕石中含有太陽系初期的2,000多個有機分子,其類似的化合物可能已經為我們星球上微生物生命的出現提供了線索。

這個隕石的表面,可以防止液態水的滲入,並防止陸地孢子和微生物污染。這個保持原始狀態的隕石,使專家可以更輕鬆地評估其組成。

芝加哥大學地球物理系格里爾(Jennika Greer)博士說,實際上,它幾乎沒有陸地風化,隕石碎片被帶到芝加哥菲爾德博物館(The Field Museum, Chicago)時,看起來就像是從太空中收集到的。

芝加哥大學副教授、菲爾德博物館(the Field Museum)隕石展策展人赫克(Philipp Heck)說,當這個太空岩石以每秒幾英里的高速進入大氣層時,它們周圍的空氣將被電離,而且極高的熱量會熔化近90%的流星,倖存的岩石會被包裹在厚度為1毫米的熔合殼中。

赫克還告訴《生命科學》(Live Science)雜誌說,儘管岩石十分火熱,但在墜落到地球時,外層會被蒸發掉,因此在落地時是非常非常冷。他引述目擊者的說法:這個隕石掉進下雨後的水坑裡,水坑就被凍結了,因為隕石實在太冷了。

這個墜入密歇根州的隕石,其鈾與鉛的衰變狀態比率顯示,其小行星母體在大約45億年前形成。那時,岩石經受700攝氏度高溫質變過程,此後,該小行星的組成在過去30億年中就基本保持不變。

赫克告訴《生命科學》(Live Science),根據該隕石暴露於太空中宇宙射線的分析,大約在1,200萬年前,一塊岩石撞擊了這個最近墬落在密歇根州的小行星母體。

由於該隕石在數十億年前就開始加熱,之後變化很小,因此被歸為H4類。這個H表示它是鐵含量高的隕石,而4型隕石為經歷過「熱變質」,已足以改變其原始組成。當今墜落到地球上的諸多隕石中,只有約4%屬於H4類。

科研人員曾經說,隕石擁有2,600種有機或含碳化合物。赫克說,由於隕石自45億年前迄今幾乎沒有發生變化,因此這些化合物很可能與其它隕石帶到地球上的那些化合物相似,其中有些可能早已融入我們的生活中。

從外星有機化合物「大躍進」式地轉變到地球上第一個微生物,至今仍是一個不解之謎,但有證據表明,有機物在隕石中很常見,即使在熱變質的隕石中也是如此,日前墜落在密歇根州的這個隕石就是一個例子。

赫克表示,對於我們這個年輕的地球來說,流星墜入將更頻繁,因此,可以肯定的是,對隕石有機資源的科研投入是日益重要的。

(作者:Mindy Weisberger)

(編譯:白丁)

(文章來源:新三才編譯首發)

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