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火星計劃可以慢一步 海洋問題才迫切!

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詹姆士卡麥龍(James Cameron)最近一趟潛往海洋最深處的旅程值得注意

【新三才編譯首發】許多人都建議美國應該重振它的太空計劃,太空旅行仍然獲得大家的關注;由國家地理雜誌贊助詹姆士卡麥龍(James Cameron)前往深達7英哩的海洋最深處的主要新探險任務卻沒有引起大眾足夠的關注。

『國外新聞』最近在60分鐘節目中停播『太空事件』而改播削減佛羅里達太空工業探測外星計劃經費所帶來的悲慘效應。金瑞奇(Newt Gingrich) 在今年年初提出在月球上建立永久基地的呼籲贏得大眾的重視。而歐巴馬總統則大談美國終將派遣美國太空人進入環繞火星的衛星軌道的遠程計劃。

太空探險計劃成本提升的主要原因是我們的計劃設定要把人員代替機器人送進火星軌道。這樣的計劃會提高成本的原因包括:派遣人員需要有回程方案而機器人在出完任務之後就不必安排它們回來。太空人員載具必須確保安全無虞;而大批機器人的折損則不會令人良心不安。機器人容易餵食;在長期無重狀態之下也不會出狀況。何況遮擋太空中的各種射線對機器人的傷害也容易得多。更重要的是機器人能完成大部份太空人所能完成的任務。

根據英國太空人皇家馬丁李茲的著作『我認為載人上太空的實際困難是隨著機器人的進步與機器人尺寸的縮小而越來越花不來。』我們幾乎找不出充分的理由與目的再回到月球上去;甚至派太空人進入太空也無此必要。諾貝爾獎得主史提分溫伯甚至宣稱載人任務『浪費金錢到極點』他的論點強調『把一小撮太空人送上火星只能降落極為有限的幾處地點的花費足可以載送好幾打由機器人擔負在火星上四處漫遊的任務。』

使用太空人與否的爭論其實是一個公共關係的問題。尼爾地格麗斯泰紳(Neil deGrasse Tyson)在【外國事件】裡寫道,『可以理解的是中國最近的太空宣言使得美國又產生了一個1960年前蘇聯率先發射人造衛星「史潑尼克時刻」的效應。刺激了美國在一段時期之後跟進它的太空計劃。做『太空人』之夢據說可以使得我們的年輕人立志去做科學家與探險家。可是不能成立的是我們不可能僅靠再來一次以太空競賽與發展為優先再次獲得同樣的效果。

我們對海洋的瞭解比我們對月球背面的認識差得多。90%的海洋海床都還未被製成圖表。雖然我們都已經登陸過月球,探測海洋海床的科技尚待發展。例如,一座名為『海洋軌道巡迴平台』半浮沉的永久海洋探測站目前還正在研發之中。

在控制我們的氣候上海洋的影響最大。可是我們還沒有學到如何使用海洋來使得我們涼爽一點,反而把地球弄得越來越熱。據說海洋的有機化合物將來可以治癒人類的許多疾病。對於鯰魚(又稱射線魚)的研究導致盲目的治療大有進步。馬蹄蟹對於發展細菌感染實驗非常重要。而海膽則有助於試管授精的發展。

蟾蜍能夠再生牠的中央神經系統的能力使得腦神經科學家大感興趣。日本最近的一項研究結果指出從海棉淬取出來的eribulin藥物對於治療乳癌、結腸癌與尿道癌相當有效。

水資源短缺危機的浮現使得我們現在非常需要更有效卻更為廉價的海水淡化方法。到了2025年180億的人將面臨缺水之苦。這個人數將在2050年躍升到390億-這個數目遠遠超過全球人口的三分之一。

假如海洋不能令你心動的話,它還能製造出一種專吃二氧化碳的細菌-這樣就有助於避免全球暖化-而且還能排泄或分泌出一種物質使得我們不用傳統燃油就能驅動車輛與機器。我找不出任何證明能夠使得不論年輕或年老,美國公民或他國公民對於這樣一個科技上的突破比一套遠在天邊的銀河系照片或是充滿了星星的整體的銀河的照片更令人感動與振奮。

太空迷認為太空探險能夠生產重要的副產品,用之於地球上以改善我們的生活。泰紳引述歐巴馬總統提及阿波羅登月任務使得我們發展出一套科技改善了我們的腎臟解毒功能以及水質淨化系統;也藉此研發出一套可以偵測有毒氣體的感應器;以及可以節省能源的建材;專為救火員與士兵穿著的防火孅維製成的衣服;還在這份創新名單上加上『數位影像』『植入性心律調整器』『飛機上用的相撞閃避系統』『精確的眼科雷射切割手術』以及『衛星定位系統』等等。

可是大不同的是太空的環境有別於地球的環境。哪些適合在真空、無重、極端寒冷或極端高溫之下所使用的材料與科技未必適合在地球上普遍使用。

Gingrich的月球殖民地計劃卻在眾人的笑聲中被推翻。

Elias Carayannis這位喬治華盛頓大學的科技、創新與企業化教授說『政府機關』尤其是美國的航太總署還在不斷施壓力找理由去推銷他們的活動-他尋求支持他認為投資於奢侈品所產生的副產品例如Velcro, Tang,與鐵福隆通常被人認為是太空科技的副產品其實根本不是來自太空計劃。

太空計劃推銷者每隔幾個月就告訴我們有跡象顯示某些行星上可能有水資源或者曾經有過河流,故此其上『生命』的存在是有可能的。我不知道某些聽到這種報告的人會不會把它解釋為我們預期能在哪兒找到文明;而且可以與他們結盟來對抗中國人。事實上科學家指的是在任何混合肥料裡都有的有機物質。不足以作為花費數十億美金去太空中的行星上找尋這些物質的理由。

簡而言之,我們不用擔心火星。它不會跑掉。我們可以派遣R2D2型機器人去探勘火星,還能保留住整堆的財富用之於地球這兒那些更重要、更令人振奮的探險任務。你其實可以從離你家最近的海灘開始著手。

(Amitai Etzioni是喬治華盛頓大學國際關係教授兼大社會政策研究所主任)

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